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La historia de Félicette, la primera gata en el espacio

Lo más probable es que, si vieras la pista de un crucigrama "Animal que voló al espacio (3)", pensarías en Laika y escribirías "Perro".


Y puede que sea correcto, pero hay otra respuesta correcta.


En octubre de 1963, una pequeña gata blanca y negra llamada Félicette viajó adonde ningún felino había ido antes ni ha ido desde entonces.


Pero ¿por qué se pasa por alto a Félicette cuando se quiere tanto a Laika? Quizás porque su cohete parecía un fuego artificial en comparación con el potente propulsor de Laika.

O tal vez sea porque solo voló hasta el borde del espacio, en el mismo tipo de vuelo suborbital por el que ahora los multimillonarios pagan una fortuna. Cómo se eligió a Félicette para el vuelo espacial

La historia de Félicette comenzó en 1961 cuando, tras los exitosos vuelos de las superpotencias que llevaban animales al espacio, Francia decidió organizar una serie de misiones propias, utilizando gatos en lugar de perros o monos, con la esperanza de recopilar datos que les permitieran lanzar sus propios astronautas más tarde.


Posteriormente, los científicos espaciales franceses del CERMA adquirieron catorce gatas.

Para evitar que los científicos se encariñaran con ellos, a los gatos se les dieron números en lugar de nombres. También se les colocaron electrodos para registrar su actividad cerebral.

Los gatos se sometieron a un "entrenamiento de astronautas". Para comprobar su reacción al estar confinados, los colocaron en pequeños contenedores durante largos períodos.



También se hicieron girar en una centrífuga, simulando las fuerzas G de despegue y reingreso.

Finalmente, se eligieron seis gatos para pasar a la siguiente etapa, incluido un gato de esmoquin conocido entonces sólo como "C341".

Laika voló a órbita sobre un cohete Sputnik alto y grueso, muy similar al propulsor Vostok que transportaría a Yuri Gagarin.


Pero con sus aletas traseras y su nariz puntiaguda, el delgado propulsor Veronique AGI del C341 se parecía más al dibujo de un cohete hecho por un niño.


Ni siquiera utilizó una torre de lanzamiento convencional. En cambio, su peso estaba sostenido por un cuarteto de aletas largas, como las patas de un árbol de Navidad. El día del lanzamiento de Félicette

El 18 de octubre de 1963, poco después de las 8 de la mañana hora local, el cohete Veronique despegó del Centro de Pruebas de Vehículos Especiales Interejércitos en medio del desierto del Sahara en Argelia, llevando consigo a la gata Félicette.


Escondido dentro de su cápsula, el pequeño C341 experimentó 9,5 g, casi el doble de la fuerza g que experimentaron los astronautas del Apolo cuando se lanzaron a la Luna.


Después de alcanzar una altitud de 157 km, el C341 solo estuvo "en el espacio" durante unos cinco minutos. Dentro de su cápsula no tenía vista de la Tierra.


Cuando el cohete comenzó su descenso, la cápsula se separó del propulsor. C341 experimentó "sólo" 7 g mientras caía, hasta que se abrieron los paracaídas de su cápsula.



Trece minutos después del despegue, la cápsula en forma de cono aterrizó, dejando a C341 colgando boca abajo con el trasero levantado en el aire (una pose muy indigna para cualquier gato) hasta que llegó un helicóptero y fue recuperada.

Con el C341 sano y salvo de regreso a la Tierra, llegó el momento de que Francia informara al mundo sobre su vuelo y, finalmente, también tenía un nombre.


A falta de un nombre real, los medios franceses apodaron al gato espacial Félix, en honor al travieso gato de dibujos animados en blanco y negro de las películas y la televisión.


Pero C341 era mujer, por lo que CERMA tomó el apodo y lo cambió por la versión femenina: Félicette.



Lamentablemente, al igual que la de Laika, la historia de Félicette no tuvo un final feliz.

Dos meses después del aterrizaje, la sacrificaron para que los científicos pudieran realizar una autopsia para ver cómo su cuerpo se había visto afectado por su vuelo. Más tarde admitieron que no descubrieron nada útil de la autopsia. Ya no volaron más gatos al espacio y Francia nunca lanzó sus propios astronautas.

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